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科学家偶然发现可以吃塑料的毛毛虫

2020-01-13 13:27:02 来源:工人日报

  

Federica Bertocchini是一位研究西班牙鸡胚胎的研究员,业余时间是一名养蜂人。 她最近正在清理一些旧的蜂箱,发现它们被蜡虫感染了。 对于那些饲养蜜蜂的人来说,这些生物是害虫:幼虫在最终孵化成飞蛾之前通过​​荨麻疹咀嚼。

“在清理蜂箱时,我将虫子放在一个塑料袋里,过了一会儿它们就到处都是,塑料袋上到处都是洞,”坎塔布里亚生物医学和生物技术研究所的说。 很少有生物能够分解塑料,当她意识到这种意外发现的重要性时,“我们立即开始行动”。

她联系了剑桥大学的合作者和 ,他们研究塑料生物降解。 令他们惊讶的是,他们发现蜡虫能够分解聚乙烯,聚乙烯是世界上使用最普遍的塑料之一 - 占总需求的40%。

wax-worms-eating-plastic 蜡虫每小时可以在聚乙烯中咀嚼多达三个孔。 剑桥大学Fred Lewsey

他们在Current Biology上 的最初研究表明,蜡虫可以破坏构成化学物质主链的长碳链,而且通常具有很强的抗降解能力。 它们显然能够消化塑料,产生副产品乙二醇,用于工业制造塑料,以及作为防冻剂。

Bertocchini说,已经发现一些能够分解塑料的微生物,但这些微生物的作用要慢得多。 例如,真菌青霉(Penicillium simplicissimum)在硝酸浴中孵育三个月后可以降解大量的聚乙烯。 细菌Nocardia asteroides也可以在四到七个月后开始食用这种塑料。 印度mealmoth Plodia interpunctella可以在几周内分解塑料,虽然这些动物似乎不能产生乙二醇作为副产品,这是聚乙烯分解的明显迹象。

另一方面,蜡虫( Galleria mellonella )在40分钟内就会在塑料上产生孔,一旦它们开始运转,每小时就可以产生多达三个孔。 Bertocchini说这些毛虫可以比具有相似能力的微生物更快地分解塑料。 “这更快,”她说。

研究人员还不知道生物分解塑料的机制 - 它可能是肠道酶或肠道内细菌产生的化学物质 - 但它们正在努力缩小可能性。

西华盛顿大学的研究员 ( )没有参与这篇论文,他说这项研究可以进一步证明蜡虫实际上正在使用一些生物过程来分解塑料。 她指出,一个中国小组 一个远缘动物的mealmoths中了一种 ,可以消化聚乙烯。 (尽管如前所述,这些材料在分解时速度较慢。)

识别活性化学物质或细菌可以帮助研究人员解决塑料污染问题,而塑料污染是淡水源和海洋的主要祸害。 每年使用超过一万亿个塑料袋,大多数不再回收。

Bertocchini说这些毛虫可能会分解聚乙烯,因为它类似于蜂箱中的一些蜡质产品,它们会感染它们。

对她来说,这一发现“指出了自然的美丽”,以及已经发展过来的机制的有用性。

(责任编辑:巫涞)
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